同SpaceX抢饭碗?小型3D打印火箭首升空(组图)

 作者:曲绱     |      日期:2017-12-02 18:16:21
在硅谷成立了四年多的RocketLab回到其创始人兼CEO Peter Beck的故乡新西兰,做了一件开创了很多个“第一次”的事情:向太空发射了一个由电池驱动、发动机是3D打印制作的小型火箭 当地时间5月25日下午4点20分,这个名为“电子”(Electron)、身高仅有17米、直径只有1.2米、最大承载量为150公斤的3D打印火箭,在新西兰北岛的玛希亚半岛完成升空测试 这既是全球首个从私人发射坪上起飞的火箭,也开创了新西兰发射卫星运载火箭的历史,令新西兰成功跻身为世界上第11个能够发射卫星的国家 研发一次性低成本火箭发射费用低廉 公司创始人Peter Beck表示,尽管首次试射的二级火箭成功完成了第一级的分离和第二级的驱动,但仍没有如愿进入50万米高空的近地轨道好在火箭周身都是感应器,方便发射团队进一步研究今年还会有两次试射计划,随后在下半年启动全方位的商业运作 BBC科学记者Jonathan Amos认为,Electron的升空是个激动人心的尝试,预示着目前由大型火箭垄断卫星发射的局面将被打破值得关注的还有RocketLab今年底可能会发射一个小型登月器,以及竞争对手Virgin Orbit对类似项目LauncherOne的研发 市场普遍认为这是对硅谷“钢铁侠”马斯克旗下SpaceX的又一暴击不过马斯克和亚马逊创始人贝佐斯正在探索的火箭业务跟RocketLab的目标不太一样,前者研究的是如何重复利用火箭来降低成本,而RocketLab则专注于发射一次性的便宜小火箭 此外,SpaceX的任务是帮助美国航空航天局NASA给国际空间站运送货物,最终还要肩负起送人上火星的使命所以其“猎鹰9号”(Falcon9)身高70米,最大承载量为2.28万公斤,跟United Launch Alliance公司的Atlas V型号火箭规格差不多 而RocketLab的目标是把小型卫星带上近地轨道即可,所以每次发射费用只要500万美元,还不到SpaceX发射费6200万美元的十分之一RocketLab还发挥了共享经济的好处,如果愿意“拼车”上天的话,一颗超小型卫星(Cubesat)的发射费才7.7万美元下图即为Cubesat示例图 为新西兰创造商业机会 NASA已下订单 除了靠价格取胜之外,RocketLab选择在新西兰发射火箭也被业界看好首先是因为新西兰的空中交通较少,不用因为发射火箭而让航班改道,发射时间比较好安排不过这次发射“电子”上天也因为天气原因等了四天才找准时机 其次,在新西兰发射和火箭的坠落地都在公开水域,不会扰民或是损坏财物而且在新西兰发射很容易把卫星送上连接地球两极的极地轨道,这一机会被很多机构所珍视 新西兰经济发展部长Simon Bridges明确表示,这一成功发射将吸引其他航空航天领域的公司选择该国作为发射地,会提升新西兰在卫星发射行业的国际地位,也创造了大量的商业机会 目前RocketLab已经接到了NASA发射近地小型卫星的订单,参加谷歌月球X大奖太空竞赛的Moon Express公司连下了三个订单,希望在今年比赛结束前发射小型登月器很多小型卫星运营商也都下了订单,据说今明两年的订单都满了 创始人Peter Becker表示,第二次试射希望火箭能以最大承载量进入近地轨道,希望未来可以每年发射至少50次,